Nueva terapia contra el cáncer de útero

Es el cáncer más común en las mujeres, el segundo más frecuente en el mundo y actualmente mata a 274.000 mujeres cada año, principalmente en las regiones en desarrollo. Científicos de la universidad de Pensilvania encontraron una vacuna para tratar las células ya infectadas con el virus.

Células de útero

La vacuna está diseñada para incrementar la producción de células inmunes en las pacientes.

Hoy sólo se cuenta con vacunas que previenen el cáncer cervical, las que se dan a jóvenes y adolescentes para evitar infecciones con el virus del papiloma humano (VPH). Sin embargo, en Estados Unidos ya se encuentra en etapas de prueba, un nuevo fármaco que actúa como tratamiento en las mujeres que ya están contagiadas y han desarrollado lesiones precancerosas en el cuello del útero.

Este tipo de cáncer es provocado por el VPH, del cual existen más de 100 tipos diferentes, pero son las isoformas 16 y 18 las causantes del 75% de los casos de cáncer. La vacuna, llamada VGX-3100, actúa específicamente contra el cáncer causado por estos dos tipos de virus, entrenando al sistema inmune para aumentar la producción de linfocitos T citotóxicos (CTL) encargados de matar a las células que están infectadas.

Nueva Técnica

La novedad de este estudio, realizado por científicos de la Universidad de Pensilvania y de Inovio Pharmaceuticals, es que administraron el fármaco por electroporación y no a través de un virus para llegar a la célula.

La técnica, nunca antes usada para la administración de fármacos en forma masiva, introduce distintos compuestos en las células mediante una inyección acompañada de un pequeño pulso eléctrico, “logrando inducir una respuesta inmune más robusta en los pacientes”, indicaron los científicos a la revista Science Translational Medicine.

El nuevo fármaco una vez que entra a la célula inserta una porción de DNA que codifica para una proteína que incrementa la producción de las células CTL, encargadas de atacar a las células infectadas con el virus.

La investigación, que se encuentra en la primera fase de ensayo, reclutó a 18 mujeres que presentaban lesiones precancerosas en el cuello el útero y que previamente habían sido tratadas, las que mostraron un aumento de CTL en 14 de las 18 pacientes y cuyos efectos duraron dos años.

El próximo paso es comprobar los resultados en la segunda fase del ensayo que se está realizando, y que incluye a 150 mujeres con lesiones precancerosas que aún no reciben tratamiento. Los resultados de esta etapa del estudio estarán disponibles en 2013.

Se reconfirma teoría de origen lunar

Científicos han descubierto evidencia física que podría implicar que la formación de la Luna y su órbita alrededor de nuestro planeta fueron originados por un gran choque del asteroide con la Tierra millones de años atrás.

En base a una muestra de piedras y polvo lunares traídas por las misiones espaciales Apolo durante los años 70, un grupo de científicos de la Universidad de Washington en St. Louis -integrado por Frédéric Moynier, el candidato a doctor Randall Paniello y el geoquímico James Day-, descubrieron zinc que habría pasado por un proceso de evaporación.

La evidencia de zinc en material lunar probaría la hipótesis de creación de la Luna a causa de la colisión de un planeta con la Tierra, propuesta por William Hartmann en 1976.

Teoría de colisión

En 1976, Hartmann fue el primero en proponer que la existencia y órbita de la Luna alrededor de la Tierra se debía al choque de un cuerpo planetario con la Tierra cuando ésta aun se encontraba en sus últimas etapas de desarrollo. Esto habría provocado que material tanto de la Tierra como del asteroide–denominado Theia, la madre de Selene (o Luna) en la mitología griega – orbitaran alrededor de nuestro planeta hasta formar un nuevo cuerpo, así como provocar la inclinación de la Tierra en 23°, lo que habría resultado en las estaciones y días de 24 horas que tenemos.

La presencia de zinc en el material lunar puede ser la evidencia de mayor peso para confirmar esta  teoría. El zinc, junto a otros elementos similares, han sido encontrados en las cuatro muestras tomadas por la misión Apolo, lo que llevaría a confirmar un proceso de evaporación producido hace millones de años, producto de la colisión.

El estado del zinc lunar, que habría pasado por un proceso de evaporación, solo puede lograrse gracias a un alto grado de calor, que puede explicarse por el proceso de formación de un nuevo cuerpo, producto del choque.

El descubrimiento lo llevó a cabo el equipo del doctor Frédérick Moynier y su equipo en la universidad de Washington en St. Louis, en base a cuatro muestras lunares recolectadas durante los años 70, y muestras de un meteorito que cayó en la Antártica.

La teoría de la gran colisión fue propuesta por Hartmann en 1976, donde propone lla existencia y órbita de la Luna se debía al choque de un cuerpo planetario con la Tierra.

Encuentran marcadores para el diagnóstico de Alzheimer

El análisis de moléculas presentes en el líquido cerebroespinal podrá diferenciar a pacientes con Alzheimer (AD) de otros tipos de demencia. Estos biomarcadores, que son investigados por científicos Suecos, permiten hacer un diagnóstico en etapas tempranas de la enfermedad.

Científicos de Suecia descubren proteínas con niveles alterados en AD

La similitud de los síntomas en estadios iniciales de la degeneración corticobasal, la enfermedad Alzheimer y otros tipos de demencia, son un problema para los médicos a la hora de hacer un diagnóstico. Más importante aún si pensamos que un diagnóstico correcto permite frenar, en algunos casos, el avance de estas enfermedades.

El grupo liderado por el profesor Kaj Blennow, de la Universidad de Gothenburg en Suecia, analizó el líquido cerebroespinal de 453 pacientes. En los resultados encontraron cuatro proteínas que tenían sus niveles alterados en los enfermos con Alzheimer, lo que deja utilizar estos biomarcadores para el diagnóstico.

En investigaciones anteriores se habían encontrado cambios en proteínas cerebrales pero que también se presentaban en la demencia con cuerpos de Lewy. En este estudio, publicado en la revista Archives of Neurology, encontraron diferencias en las proteínas: α-synucleinβ-amyloid 1-42, Tau y Tau hiperfosforilada, lo permite identificar con ensayos clínicos las etapas iniciales de la enfermedad, representando un importante paso en el tratamiento.

Radiografía del Alzheimer

Existen más de 18 millones de personas en el mundo que sufren de Alzheimer, y en Chile las cifras van en aumento. Hoy son 200 mil personas con el diagnóstico. Por años los científicos han tratado de encontrar su origen y una posible cura. Aquí les contaremos las investigaciones de un chileno en la enfermedad de Alzheimer (EA).

La EA es una afección neurodegenerativa que fue identificada por el médico alemán Alois Alzheimer en 1906. Caracterizada por el deterioro cognitivo y conductual de quien la padezca, es una enfermedad cerebral progresiva e irreversible, que afecta a las regiones del cerebro encargadas de la memoria y el aprendizaje.

La EA es la forma de demencia más común entre los ancianos y afecta con mayor frecuencia a personas mayores de 65 años, pero cada vez es más frecuente el diagnóstico entre los más jóvenes.

¿Qué ocurre en el cerebro?

Celularmente se pueden observar dos tipos de lesiones en los cerebros enfermos: depósitos extracelulares de fragmentos de una proteína llamada beta-amiloide (Aβ ) y la acumulación intracelular de la proteína Tau. Ambas lesiones son capaces de provocar la muerte de las células del cerebro, las llamadas neuronas,  yesta muerte generalizada se observa en etapas avanzadas de la enfermedad y es la causante de la sintomatología.

En Chile, el doctor Nibaldo Inestrosa, Premio Nacional de Ciencias Naturales 2008, por años ha investigado esta enfermedad y actualmente se encuentra abordando posibles terapias a través de dos líneas de investigación: el uso de productos naturales derivados de hierba Hypericum perforatum, más conocida como la hierba de San Juan, y el estudio del nacimiento nuevas neuronas en el cerebro, la neurogénesis.

Algunos científicos contemplan con alarma el aumento de diagnósticos de la enfermedad, atribuidos principalmente a dos factores: el envejecimiento progresivo de la población mundial y los malos hábitos de vida. Fumar, falta de actividad física, diabetes, obesidad, depresión e incluso la baja educación, son parte de los factores ambientales que aumentan la incidencia de esta patología. Sin embargo, son estos hábitos los más comunes en la población del siglo XXI.

 El llamado de la comunidad científica y de los estados es a cuidarse, ya que esta vez no es la genética la responsable. Por el contrario, estamos en presencia de una enfermedad que es responsabilidad de nuestro cuidado.

Te invitamos a ver el artículo completo en: http://storify.com/metionina/radiografia-del-alzheimer 

La ciencia detrás de Thor (o “Cómo viajar a Asgard”)

Pernos del mundo, uníos. Que levanten la mano los que vimos The Avengers. Muy bien. Ahora que levantemos la mano los que nos vimos todas las películas antes de ir al cine para poder entender mejor la trama.

Ay, que emoción, y yo que me sentía ñoña sola.

Dejando de lado las de Iron Man, que son tajantemente BUENAS (más la uno que la dos, pero eso es mi mera opinión), me gustaría adentrarme un poco en mi segunda película favorita de los héroes de la saga gringa. Específicamente, el de origen nórdico: Thor, el del pelo maravilloso y el hermano malo malo pero mino mino que quiere conquistar el mundo.

No sé si se acuerdan (y si no la vieron, partieron, la ven, y vuelven), pero tanto Thor como Loki y todos sus compinches pueden viajar desde Asgard a la Tierra gracias a un portal mágico que une mundos y dimensiones distintas.

El medio por el cual Thor y sus acompañantes se mueven entre universos es el Bifröst, un arcoiris mítico que une Midgard con Asgard en el camino hacia Valhalla.

Mas allá de la magia del cine y las maravillas de la ficción, hipotéticamente sí es posible viajar de una dimensión a otra. Esto es lo que comúnmente se conoce como agujero de gusano o un puente Einstein-Rosen, que puede explicarse básicamente como un “atajo” a través del tiempo y el espacio.

Debe tener dos extremos conectados por una garganta, y la materia debería poder desplazarse de un lado a otro a través de ella. Recuerde, eso sí, que es sólo una posibilidad teórica.

El término fue acuñado en 1957 por John Wheeler, quien lo describió con gusanos y manzanas. No, en serio. Dice así: imagínense que el universo es una manzana y que un gusano la recorre, gusaneando feliz. La distancia de un lado a otro de la manzana es igual a la mitad de la circunferencia de ella (repita, para interiorizar) si el gusanito se mantiene sobre la superficie. Pero si nuestro alargado amigo cavara un hoyito directamente a través de la manzana, la distancia que tendría que atravesar sería menor. Lógico.

Ahora, hay dos tipos de agujeros de gusano. Uno es el el de intra-universo: en nuestro mundo, el tiempo y el espacio estan unidos intrínsecamente en algo denominado espacio-tiempo. Hipotéticamnete, si tomamos a nuestro universo de tres dimensiones y lo doblamos para formar una invisible cuarta dimensión para que dos puntos de espacio-tiempo se unan, crearemos en ese punto de encuentro un agujero de gusano que nos permitiría viajar por el tiempo. ¡Yey!

Diagrama de un agujero de gusano de Schwarzschild, cortesía de Wikipedia.

El segundo es el que nos interesa, y que llamaremos agujero de gusano del inter-universo o de Schwarzschild, que es el que nos permitiría viajar con los guapetones de pelo largo de un universo a otro. Estos agujeros de gusano son uniones que juntan áreas de espacio, que fueron hipotetizadas en base a la unión de un agujero negro con uno blanco, teoría pensada por Einstein y su colega Nathan Rosen (de ahí el nombre) en 1935.

Lo malo es que en 1962, John Wheeler y Robert Fuller demostraron que un agujero de gusano de estas características es altamente inestable, y se desintegraría apenas logra formarse.

Para mantenerlo así, nuestros amigos asgardianos se basan en magia, pura magia nórdica, mientras que la pobre Jane no cuenta con los medios suficientes para hacer uno y poder comerse ver a Thor cuando quiera.

¿Y el otro tipo de agujero de gusano, preguntan? Pues bien, para formar uno así (es decir, doblar nuestro universo en dos) necesitaríamos una cantidad de energía equivalente a la de una estrella explotando. Y considerando que el Sol no se nos muere en unos buenos millones de años más, nos quedamos sin agujeros de gusanos. Puchi.

No se queden con penita, vean Thor de nuevo y viajen mentalemente por el Bifröst. Si ven a Loki, tráiganmelo. Gracias. Ah, y si necesitan alguna referencia para ubicar a nuestros dioses, remítanse al video explicativo del principio.

Ranking de las nuevas especies más raras del mundo

“Gibón de las altas montañas”, conocido como el mono que estornuda. Imágen obtenida de BBC Mundo.

Cada año se descubren nuevas especies, esta vez, científicos del Instituto Internacional para la Exploración de Especies de la Universidad de Arizona en EE.UU. realizaron un Top 10 con las especies descubiertas el año 2011.

Entre las características que debían cumplir estos animales y organismos destacan: expresar originalidad, variedad de color y una belleza distinta. Y varían desde nematodos hasta mamíferos, desde vegetales hasta animales marinos.

Un mono que estornuda sin estar resfriado, un cactus que camina y un milpiés gigante de 16 centímetros de largo son sólo algunas de las especies de animales y vegetales descubiertas durante los últimos 12 meses por investigadores de todo el mundo.

La lista está encabeza por el mono que estornuda, el “Gibón de las altas montañas” que habita en Myanmar, Asia. De pelaje oscuro y barba blanca, el mono Rhinopithecus strykeri, tiene la nariz chata y estornuda cada vez que llueve para asegurarse de que no le entre agua en las fosas nasales. La adaptación de estas especies, que las posiciona como raras, no es por belleza sino el actuar de la selección natural.

Les dejo el link con las fotos que la BBC preparó.

El curioso y renovado caso de Phineas Gage

 Dice la leyenda que Phineas Gage estaba rellenando con dinamita un agujero de una roca cuando, oh desafortunado ser humano, la barrera que aguantaba para introducir el explosivo tocó la roca e hizo explotar la dinamita. Dicha barrera tenía un peso de seis kilos y un metro de largo y salió volando hacia la cabeza de Gage, entrando por debajo de su ojo izquierdo. Atravesó su lóbulo frontal izquierdo, y salió por el vértice de su cabeza, pobre, pobre Phineas.

Choporrocientos años después (o sea, ahora) por primera vez, unos investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) han profundizado lo suficiente en el análisis del caso de nuestro desdichado amigo Phineas Gage, como para lograr abarcar los daños sufridos por los circuitos de materia blanca que conectan varias regiones del cerebro.

Los capos de turno pertenecen al equipo del neurólogo Jack Van Horn, quienes determinaron que sólo cerca del 4% de la corteza cerebral de Gage fue atravesada por la barra de hierro y eso dañó más del 10% del total de materia blanca de Phineas. El estudio concluye que estos daños en la materia blanca probablemente contribuyeron de modo significativo a los cambios de personalidad que Gage experimentó. Ya que la materia blanca y la cubierta de mielina de ésta forman el cableado básico del cerebro, que en el caso de nuestro amigo capotó.

En el nuevo estudio (Que pueden ver analizado en profundidad aquí) también se ha verificado que hubo una pérdida considerada importante de la materia blanca, la cual conecta las regiones frontales izquierdas con el resto del cerebro. Los investigadores creen que esto influyó de forma más determinante en el cambio de personalidad de Gage que los daños directos sufridos por la corteza.

Murió el 20 de mayo de 1860, 13 años después de su accidente, de complicaciones provocadas por los ataques de epilepsia que sufría. No se hizo autopsia del cuerpo, pero años después (1867), los restos de Phineas fueron exhumados de su tumba (ubicada en el cementerio de Lone Mountain en San Francisco). El cuñado de Gage le obsequió el cráneo y la barra de hierro que lo hirió Dr. Harlows.

Actualmente tanto como el cráneo como la barra pueden verse en el Warren Anatomical Museum, de la escuela de medicina de Harvard.

Retrato completo de Phineas con su barra de hierro. Google auspicia esta imagen.

La historia completa de este curioso caso se encuentra en: http://storify.com/wiripiri/el-curioso-caso-de-phineas-gage#publicize

Crean medicamento que cura virus del Ébola en monos

Microbiólogos analiza las muestras de tejido infectado con Ébola en el Instituto Nacional de Virología de Johannesburgo (Suráfrica). Imágen obtenida de ABC.

El Ébola es un virus altamente infeccioso, responsable de hemorragias que producen la muerte, es el causante de las epidemias más graves en el mundo. Sin embargo, científicos de Canadá, han desarrollado un cóctel de anticuerpos que logró con éxito curar a  monos infectados (Macaca fascicularis).
Con  una tasa de mortalidad de un 90%, las terapias actuales para combatir el virus, son la administración de un retroviral a los pocos minutos de haberse infectado. En el experimento, los monos recibieron los anticuerpos 24 horas después de la exposición a la cepa Zaire. Esta cepa es la más mortal en humanos y puede ser utilizada como arma biológica, en 1995 un brote de Zaire causó una emergencia sanitaria a nivel internacional, afectando a 350 personas de las cuales 250 murieron.
El artículo publicado en la revista Science Translational Medicine, señala que el combinado de anticuerpos neutraliza una proteína de la superficie del virus necesaria para entrar en la célula e infectarla. Así, este no puede atacar a la célula.
El protocolo ideado por los científicos de la Universidad de Manitoba fue probado en distintos tiempos tras la exposición al virus, así: cuatro animales de laboratorio que recibieron la primera de las tres dosis de tratamiento en las primeras 24 horas tras la exposición al patógeno y sobrevivieron, mientras que solo vivieron dos de los cuatro monos a los que se suministró el combinado de anticuerpos 48 horas después de la infección. El animal que no fue tratado murió a los pocos días.
Por ahora el medicamento, denominado ZMAb, solo es actúa contra la cepa Zaire, pero se espera que pronto se creen vacunas para el resto de las cepas.

Las células madre podrían devolver la vista

Capa óptica generada a partir de las células madre. Imágen obtenida de Cell Press

Científicos de Japón demostraron que las células madre embrionarias son capaces de generar la retina (capa de células ubicadas en la parte de atrás del ojo y que nos permite ver).

Para el grupo de investigadores del Centro Riken de Biología del Desarrollo, este es un paso para crear terapias que en un futuro puedan devolver la visión a quienes presenten ceguera.

Durante las etapas iniciales del desarrollo, la retina se forma a partir de la copa óptica, y en ella encontramos un las células que responden a la luz, los fotorreceptores. En el estudio publicado en la revista Cell Press, las células madre fueron cultivadas en medios especiales creados por estos científicos, donde formaron la estructura y las capas de la copa óptica.

Un dato curioso, es que las células de esta estructura formada son mucho más grandes que las obtenidas en experimentos anteriores a partir de células madre de ratón. Este resultado sugiere que las células contienen características propias de cada especie con las instrucciones características para la formación de estructuras.
Sin duda, este descubrimiento es un importante avance en la medicina regenerativa, ya que abre el uso de las células madre para la regeneración de tejidos complejos.

Top 9 del Sistema Solar, parte II

Ha llegado el momento que todos esperábamos. Dejen de arrancarse el pelo en desesperación, chiquillos, que la segunda y última parte de nuestro conteo ha llegado a salvarles lo que queda del día, y como somos tan bacanes, también le trae yapa:

  1. ¿En qué quedamos? Ah, Júpiter, el gigante. Tan grande, que su mancha característica, o Gran Mancha Roja, es dos veces más grande que la Tierra, si la recorre a lo largo. A todo esto, y para los que no sabíamos bien, la GMR (nada de formalidades acá) es una tormenta gigante que va cambiando de intensidad y color ya que Júpiter, como planeta gaseoso que es, está compuesto atmosféricamente por hidrógeno y helio, y su interior es aun indefinido. Es también el que más lunas tiene: hasta ahora, se le han contado 63. Terrible de atractivo, ¡ah! (uuuuh, doble sentido, ¿cacharon? ¿No? Ya, número two:)
  2. Ay, casi me salto Saturno, el planeta por antonomasia en los dibujos de cabro shico, por sus anillos. Hablemos de ellos, ¿les parece? Los anillos de Saturno, tan lindos acá, están compuestos en su 93% por hielo con algunas impurezas, y el 7% restante es carbón. Se cree que, o son los restos de una ex luna de Saturno (puchi, parece que no es tan canchero como Júpiter), o que son las sobritas del material nebular que conformó al planeta.
  3. Urano, la fuente de chistes fomes en inglés más usada desde su descubrimiento en 1781. Es el único planeta cuyo nombre sigue la tradición mitológica griega, no la romana (porque su versión romana se llama Caelus, del sustantivo caelum en latín, o sea, “cielo”, o sea, cuec, o sea “no-puedes-llamarte-en-mitología-romana”), y es también el único cuya rotación, respecto al Sol (y explicándolo en troglodita) no es como una bailarina dando vueltas con una ligeeera inclinación, sino como una pelota rodando sobre el piso. Esto implica que sus polos reciben respectivamente 42 años de luz y de sombra.
  4. Seguimos (y cerramos) con Neptuno. A pesar de que es el planeta más lejano al Sol y recibe poco calor, no es el planeta más frío de nuestro sistema. Se cree que tiene una fuente de calor interno, fruto del proceso remanente de creación del planeta. Esa es una teoría. Ahora, la otra, propone que, por las características atmosféricas del planeta, se dé el ambiente propicio para que átomos de carbono se combinen, formando cristales y liberando calor. ¿Lo curioso? Esa combinación permitiría que en Neptuno, literalmente, haya lluvias de diamantes.

¿Dije cerramos? MENTIRA.

Yo no lo supero todavía.

Si alguien me pregunta cuántos planetas hay, yo digo nueve. Porque yo soy de esa generación y a Plutón no me lo cambia nadie. Así que les cuento la tragedia del que dejó de ser planeta hace 6 años.

La definición de planeta fue cambiada el 2006 por la Unión Astronómica Internacional (en inglés, IAU), y ahora pasa a designar a un cuerpo celeste que: 1. gira alrededor del Sol; 2. tiene la suficiente masa para que su gravedad permita equilibrio hidroestático, asumiendo así su forma prácticamente esférica; y 3. tiene dominancia orbital, esto es, que no haya cuerpos de tamaño comparable con excepción de sus satélites y/u otros objetos bajo su influencia gravitacional.

Y, citando a Wikipedia, “un cuerpo celeste grande que cumpla con los otros criterios para ser un planeta, pero que no tenga dominancia orbital, es clasificado como un planeta enano“. Chan. El cambio se debe a que la IAU descubrió nuevos cuerpos celestes en nuestro sistema, y necesitaban una nomenclatura para poder definirlos. Al hacerlo, Plutón no complió con todos los requisitos, y ¡paf!, patá en atmósfera porque ya no eres planeta.

Espero que les haya gustado y que hayan aprendido algo nuevo, chiquillos. Ahora van a poder lucirse con datos astronómicos en los carretes y los dejan a todos locos con su sabiduría.